淺談經典獨立音樂廠牌 Bella Union

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「如果你以為我們這十幾年時間都是一帆風順,那就大錯特錯了。我們曾經被唱片發行商「走數」瀕臨破產邊緣,我也曾想過把廠牌結束算了。營運獨立音樂廠牌是一門「手停口停」的生意,我懷疑有多少人願意這樣賭博。」很難想像,這是出自前Cocteau Twins成員、現今著名獨立音樂廠牌Bella Union主腦人Simon Raymonde的口中。

如果要講一個關於Bella Union的故事,就不得不從Cocteau Twins說起。話說當年Cocteau Twins離開了4AD後加入了主流廠牌,發表了 “Four Calender Café”以及 “Milk and Kisses”兩張專輯,但他們並不甘於創作被大廠牌束縛,所以打算成立一家獨立品牌出版唱片,出版自己的創作以及跟其他樂手合作的成果。然而當廠牌標誌製作了,宣傳品也印了,Cocteau Twins卻在那時候宣佈解散。樂隊成員Simon Raymonde和Robin Guthrie決定將這個小廠牌的生命延續下去,到處發掘優秀的新樂隊,為他們出版唱片。廠牌早期簽下的音樂人,包括了合作至今的澳洲三人後搖樂團Dirty Three、法國女歌手Françoiz Breut 以及美國樂隊The Czars等。「那個時候(1997年)我才35歲,但已經在獨立音樂圈子打滾了十五年,我覺得自己的經驗可以傳遞給新生代樂手。」Simon Raymonde說道。

踏入了2000年代,廠牌出現了變化,創辦人之一Robin Guthrie移居法國,專注個人音樂發展,Simon Raymonde從此肩負起廠牌「話事人」的要務。而廠牌所簽下的新晉音樂人,音樂風格也有點迥異,無論是民謠的Laura Veirs、迷幻的Lift To Experience和後搖的Explosions In The Sky、Gwei Lo、Departure Lounge,都豐富了廠牌的音樂內涵,這也歸功於廠牌給予了樂手足夠的創作自由度。

2006年,對Bella Union來說稱得上是十分成功的一年,旗下藝人Midlake、The Dears, 、Howling Bells、Fionn Regan的專輯不單得到樂評人的高度評價,同時也獲得不俗的商業成就,其中唱作人Fionn Regan的專輯更獲得Mercury Music Prize年度最佳專輯提名。

2008年,美國Indie Folk樂隊Fleet Foxes的同名專輯平地一聲雷,唱片銷量達到白金數字,成為全年最佳銷量的獨立音樂唱片,並且連續高踞英國大碟榜達一百周之久。「Fleet Foxes的成功令人們對Bella Union多加關注,就像當年人們因為Cocteau Twins而認識4AD一樣,那個時候我每天都會收到來自世界各地樂隊寄來的大量Demo,希望Bella Union幫他們出版唱片。」

2010年,Bella Union赢得Music Week Awards「年度獨立音樂廠牌」之榮譽,而之前這個獎項的得主,XL Recordings、Rough Trade Records、Domino Records、Ministry of Sound.,已是樂迷的信心標記。

經歷過艱難的日子,現在的Bella Union可以說是「苦盡甘來」,但難能可貴的地方是Bella Union的出品依然保持高質素。Beach House、 Department of Eagles、Our Broken Garden、Peter Broderick、John Grant、The Low Anthem、Hannah Cohen、Lanterns On The Lake成為各大小音樂媒體年終最佳專輯榜的寵兒。

Simon Raymonde說,Bella Union的成功離不開幾個因素,首先是他不會過份考量唱片銷量,當然一張專輯銷量好他會感到很欣慰,但最重要還是好的音樂質素。音樂質素不佳,會對廠牌形象造成破壞。其次是他會視旗下樂手如朋友,而不是工作夥伴甚至是老闆和員工的關係,因為他希望樂手可以開心而無拘束地玩音樂。「這就是真正的獨立音樂精神了。」

也許我們可以在Bella Union找到點點4AD的影子,所說的不單是音樂風格,而是敢於冒險的獨立音樂精神。

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